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La NASA dice que un cohete lunar podría costar hasta $ 1.6 mil millones por lanzamiento

27 mayo, 2021

(CNN Business) –

Después de casi una década de canalizar dinero en un proyecto para construir un cohete gigantesco que la NASA espera que devuelva a los astronautas a la luna, el vehículo de lanzamiento finalmente está ensamblado y listo para las pruebas.

Pero el cohete, llamado SLS o Space Launch System, todavía está atormentado por críticas por largas demoras y sobrecostos.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, reveló el lunes su última estimación sobre cuánto costará SLS cada vez que se lance: 800 millones de dólares por cohete para un pedido al por mayor y 1.600 millones de dólares si la NASA compra solo uno, dijo Bridenstine a CNN Business, Rachel Crane.

Eso es solo una estimación, señaló Bridenstine, porque la agencia espacial “necesita sentarse con su contratista principal, Boeing (BA), y negociar la mejor solución para obtener la combinación correcta de la cantidad de cohetes y el costo por cohete”. Boeing (BA) se negó a comentar sobre esas negociaciones y remitió las preguntas a la NASA.

SLS promete ser el cohete más poderoso jamás construido, capaz de producir hasta un 20% más de empuje que el cohete Saturno V que impulsó las misiones Apolo hace 50 años aproximadamente. Pero el proyecto es controvertido porque Boeing ha invertido mucho más tiempo y dinero en la construcción del cohete de lo que prometió inicialmente.

Los críticos han señalado durante mucho tiempo que los cohetes comerciales, como los construidos por SpaceX y United Launch Alliance, son una fracción del precio y aún pueden realizar muchas de las tareas previstas para SLS. Falcon Heavy de SpaceX, por ejemplo, tiene un precio de etiqueta de alrededor de $ 90 millones por lanzamiento y solo un poco menos de capacidad de elevación que SLS. United Launch Alliance, una empresa conjunta entre Lockheed Martin y Boeing, también construye un cohete llamado Delta IV Heavy que cuesta alrededor de $ 300 millones.

Pero Bridenstine y un grupo de legisladores federales han defendido incondicionalmente a SLS. Señalan que esos cohetes comerciales no son tan poderosos como SLS y ninguno está calificado actualmente para volar humanos. El cohete podrá en un solo viaje llevar a Orion, la nave espacial que transportará astronautas y gran carga a la luna. Entonces, SLS es esencial para el objetivo de la Administración Trump de devolver humanos a la luna para 2024.

“Sí, ha llevado mucho tiempo desarrollarlo y, por supuesto, el contribuyente estadounidense ha invertido mucho en él, pero esta es una capacidad clave para que Estados Unidos sea líder en el espacio”, dijo Bridenstine a Crane. “Y eso es lo que pretendemos hacer”.

El programa lunar de la NASA, apodado Artemis, tiene muchos críticos en el Congreso que Bridenstine necesitará ganar para asegurar la financiación. (Anteriormente le dijo a CNN que la NASA necesitará entre $ 20 mil millones y $ 30 mil millones durante los próximos cinco años, además de su presupuesto anual estándar, para financiar el programa).

Los comentarios de Bridenstine también se producen aproximadamente un mes después de que una carta de la Oficina de Administración y Presupuesto de la Casa Blanca sugiriera que SLS costaría más de $ 2 mil millones por lanzamiento.

Laura Forczyk, fundadora de la firma de análisis de la industria espacial Astralytical, le dijo a CNN Business que Bridenstine probablemente compartió un precio estimado por lanzamiento de SLS el lunes para aliviar parte de la conmoción que los legisladores pueden haber sentido después de ver los más de 2.000 millones de dólares por lanzamiento de la Casa Blanca. estimar.

Pero, añadió Forczyk, no es realista pensar que la NASA podrá comprar cohetes SLS por tan solo 800 millones de dólares.

“¿De dónde va a obtener la NASA el dinero para 10 a 12 lanzamientos para [a bulk order] para SLS? La NASA está luchando por conseguir el dinero que necesita para Artemis tal como está ”, dijo Forczyk.

Reconoció que el cohete Saturno V se lanzó 13 veces el siglo pasado. “Pero estábamos en la Guerra Fría cuando el presupuesto de la NASA era mucho más alto debido a motivaciones geopolíticas”, dijo. “El Congreso no tiene incentivos para proporcionar a la NASA $ 8 mil millones a 9,6 mil millones para una compra masiva” cohetes.

Bridenstine no dijo si la NASA realmente necesitará 10 o más cohetes SLS. El programa Artemis requerirá tres cohetes, dos para vuelos de prueba y otro para el aterrizaje lunar de 2024, y “tal vez más después de eso”.

La NASA también ha hablado con frecuencia sobre la utilidad de SLS para lanzar misiones de exploración robótica en las profundidades del sistema solar. Pero esas tareas, dicen los críticos, probablemente se puedan lograr con cohetes comerciales más baratos.

Por ejemplo, Europa Clipper, una nave espacial que estudiará una de las lunas de Júpiter, está programada para volar en un cohete SLS en 2025. Pero la OMB de la Casa Blanca, en su carta reciente, pidió al Congreso que usara un cohete comercial en su lugar. Eso proporcionaría “más de $ 1.5 mil millones en ahorros de costos”, dice la carta.

Boeing fue contratado en 2012 para construir los componentes principales de SLS, y se esperaba que el cohete comenzara a volar en diciembre de 2017.

Ahora lleva más de dos años de retraso y el Congreso ha asignado 14.600 millones de dólares para el desarrollo y la construcción de SLS de los dos primeros cohetes, mucho más de lo previsto originalmente.

Boeing prometió volver a encarrilar el proyecto después de que Bridenstine amenazara públicamente con dejar de lado el cohete SLS a principios de este año.

El administrador estuvo en las instalaciones de Boeing en Nueva Orleans el lunes, donde la compañía acaba de terminar el montaje de la etapa central de SLS. El cohete se trasladará a continuación a un sitio de prueba en Mississippi.